Contaminación

Qué es

Fenómeno causado por las actividades humanas, como consecuencia, los componentes del ecosistema se ven alterados y los factores ambientales deteriorados. Es un impacto negativo para el ambiente, el cual afecta nuestra calidad de vida y la de los organismos presentes en el medio.

Los contaminantes o agentes tóxicos o infecciosos entorpecen o perjudican la vida, la salud y el bienestar del ser humano, la fauna y la flora; degradan la calidad del ambiente y en general, el equilibrio ecológico y los bienes particulares y públicos.
La contaminación en términos científicos es la impregnación del aire, el agua o el suelo con productos que afectan a la salud del ser humano, la calidad de vida o el funcionamiento natural de los ecosistemas.

Durante los últimos años el desarrollo industrial ha ocasionado que un gran número de sustancias se incorporen al ambiente, por tanto es indudable que esta transformación afecte la salud de la población. Varios estudios han demostrado el efecto tóxico de algunas de estas sustancias.

La incorporación al agua de materias extrañas, como microorganismos, productos químicos, residuos industriales y de otros tipos, o aguas residuales produce contaminación del recurso hídrico. Estas materias deterioran la calidad del agua y la hacen inútil para los usos pretendidos. Los principales contaminantes de este recurso son las aguas residuales, materia orgánica, agroquímicos, detergentes, petróleo, minerales inorgánicos y compuestos químicos, sedimentos arrastrados por escorrentía, entre otros.
En los lagos puede ocurrir eutrofización, cuando el agua se enriquece de modo artificial con nutrientes, lo que produce un crecimiento anormal de las plantas. Es posible que en parte los fertilizantes utilizados en los cultivos sean responsables. Ocasiona el agotamiento de oxígeno en las aguas más profundas, el recubrimiento de la superficie por algas y acumulación de sedimentos en el fondo.

La contaminación orgánica es en magnitud la más importante. Los contaminantes orgánicos son descompuestos por microorganismos que viven en el agua, los cuales los utilizan como alimento. La contaminación de la atmósfera engloba todas aquellas alteraciones del medio aéreo, en cuanto a sus propiedades físicas y químicas, que se producen como consecuencia de la intervención directa o indirecta del ser humano.
La contaminación atmosférica se debe principalmente al exceso de circulación rodada y provocada sobre todo por la quema de combustibles fósiles, en especial gasolina y gasoil. Los contaminantes producidos por automotores son el monóxido de carbono, dióxido de carbono, los óxidos de nitrógeno, los compuestos orgánicos volátiles y las macropartículas. También hay compuestos de plomo y una cantidad menor de dióxido de azufre y de sulfuro de hidrógeno.

El monóxido de carbono es venenoso. A dosis reducidas produce dolores de cabeza, mareos, disminución de la concentración y del rendimiento. Los óxidos de nitrógeno y azufre tienen graves efectos sobre las personas que padecen asma bronquial, cuyos ataques empeoran cuanto mayor es la contaminación, pues además estas sustancias irritan las vías respiratorias, si bien aún no hay una explicación médica precisa.

La contaminación atmosférica también puede ser producida por residuos o productos secundarios gaseosos, sólidos o líquidos, que pueden poner en peligro la salud del ser humano y la salud y bienestar de las plantas y animales, atacar a distintos materiales, reducir la visibilidad o producir olores desagradables. La combustión de carbón, petróleo y gasolina es el origen de buena parte de los contaminantes atmosféricos.

El creciente consumo de carbón y petróleo desde finales de la década de 1940 ha llevado a concentraciones cada vez mayores de dióxido de carbono. El efecto invernadero resultante, que permite la entrada de la energía solar, pero reduce la reemisión de rayos infrarrojos al espacio exterior, generando un calentamiento global.

Los residuos tóxicos son contaminantes importantes y son los materiales sólidos, líquidos o gaseosos que contienen sustancias dañinas para el medioambiente, para el ser humano y para los recursos naturales. Los principales componentes que dan a los residuos su carácter peligroso son: metales pesados, cianuros, dibenzo-p-dioxinas, biocidas y productos fitosanitarios, éteres, amianto, hidrocarburos aromáticos policíclicos, fósforo y sus derivados, y compuestos inorgánicos del flúor.

La contaminación industrial es la emisión de sustancias nocivas, tóxicas o peligrosas, directa o indirectamente de las instalaciones o procesos industriales al medio natural. Estas emisiones pueden ser: emisiones a la atmósfera, vertidos a las redes públicas de saneamiento, vertidos directos al suelo o a cauces de aguas superficiales, almacenamientos o disposición de residuos industriales y ruidos en el entorno.

Cómo citar este texto

Subgerencia Cultural del Banco de la República. (2015). Contaminación. Recuperado de: http://www.banrepcultural.org/blaavirtual/ayudadetareas/ciencias/contaminacion