El río Cauca y su tramo acidulado

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Generalidades

El curso del río Cauca en su paso por el valle de Pubenza en el municipio de Popayán conforma una enorme cascada horizontal constituida por aguas recién salidas de los páramos. En su paso por la ciudad es posible detallar de cerca su notoria acidez y carencia de formas de vida íctica, debido a su alto contenido de taninos aportado por la vegetación de la parte alta que se entremezcla con la esencia de las solfataras acuátiles características del vulcanismo y las profundidades de la cordillera central.

Este río en su estrepitoso discurrir hacia el oeste, entre los municipios de Puracé y Popayán, recibe en su margen derecha la afluencia del río Vinagre, afluente cuya causticidad transforma la química de la columna de agua del Cauca en un tramo cercano a 15 kilómetros, haciéndola no apta para el consumo humano; en este punto de la cuenca adquiere un olor y gusto salobre-sulfuroso, perceptible también en el efluvio lacrimógeno que suele dimanar de su torrente, cuyas aguas de tonalidades parduzcas y espumas leonadas portan el frio de los altos páramos.

Por 2° 10’ de la latitud boreal corre un río de mediano caudal, que los moradores de Popayán llaman del vinagre. Nace al norte del volcán de los Coconucos a seis leguas al sudeste de esa ciudad. Con un origen prodigiosamente elevado, corre al occidente, se precipita en tres vistosas cascadas, y deposita sus aguas en el Cauca. El Vinagre recibe por el sur un arroyo termal que lleva el nombre de Vinagre caliente. Las aguas de ambos son en efecto muy ácidas, y el vulgo las ha creído vinagres. [1]

Este afluente que aporta sus sulfúricas aguas al río Cauca proviene de un área con cantidad de fuentes termales, maares y fumarolas andinas, formaciones terrestres que constituyen un paisaje en el que muchos elementos del cauce muestran el efecto corrosivo de las sulfurosas aguas, existiendo escasa vegetación en sus orillas con apariencia achaparrada por los elementos químicos de las aguas y la incidencia de factores climáticos de los suelos y alturas andinas. El Vinagre, es referenciado como paraje y río azufrado cuyas aguas proceden de las faldas y entrañas del Volcán Puracé, nace sobre los 3.600 msnm. en el flanco occidental del mencionado centro eruptivo, su cauce conforma un torrente sulfuroso que desciende hacia el poniente por el municipio de Puracé para desembocar en el río Cauca.

En POMCA (2017) [2] el río Vinagre es señalado como el tributario que mayor caudal aporta al río Cauca con 3,85 m3 /s.; sus aguas provienen de manantiales azufrados localizados en el sitio conocido también como Vinagre, antigua mina de azufre cuyas vetas se internan en las profundidades ígneas del volcán situado en la Cadena Volcánica de los Coconucos, lugar donde manantiales y acuíferos subterráneos de la cordillera irrigan los azufrados filones del complejo volcánico haciendo fluir numerosas fuentes hidrotermales diseminadas en su entorno o área de influencia, reconocibles por la ‘hediondez’ sulfurosa de sus aguas y la belleza de sus tonalidades azuladas, verdosas, blanquecinas, ferruginosas y ambarinas; coloración mineral que marca un trazo gualdo entre surcos y piedras a lo largo de los lechos.

Existen antiguos estudios con interesantes descripciones del paisaje de la región de los coconucos sobre la relación de los ríos Cauca y Vinagre, a saber, este suceso geográfico ha atraído científicos y exploradores, principalmente durante los siglos XVIII Y XIX

Encuéntrase también la quebrada del Vinagre, impregnada de ácido sulfúrico como las aguas del río Vinagre (o Pasambío) en Puracé… cuyo análisis, hecho por el mismo Boússingault, dió:
Ácido sulfúrico 0,00110
Ácido hidroclórico 0,00090
Alumina 0,00040
Cal 0,00013
Sosa 0,00012
Sílise 0,00023
E indicios de óxido de hierro i magnesia[3]

El río Vinagre, situado en el departamento del Cauca, municipio de Puracé, nace en el lugar conocido como la mina, cercano al Parque Nacional Natural Puracé, lugar tradicional como atracción turística por sus recorridos y belleza paisajística. Con la explotación de la mina de azufre, el entorno y otros cauces han sido gravemente contaminados por los residuos sólidos de la actividad minera, que también produjo contaminación atmosférica por la constante emisión de gases sulfurosos y material particulado [4]. Por situaciones de tipo económico la Empresa Industrias Puracé se retiró, dejando la explotación de la mina en manos del Cabildo indígena y trabajadores de la zona, en su mayoría indígenas del resguardo de Puracé; la explotación de la mina no continuó, por problemas ambientales y económicos. [5] En la actualidad, el Cabildo indígena promueve, desde años atrás, políticas de ordenación y cuidado ambiental en el territorio, lo que significa la recuperación paisajística del río Vinagre y el entorno de su cauce. En este contexto existe un trabajo interinstitucional con comunidades de la zona en lo relacionado con el manejo de cultivos y la ganadería.

Luego de la desembocadura del Vinagre en el tramo de la cuenca alta del río Cauca que atraviesa la ciudad de Popayán, este último tiene una evidente relevancia geológica como principal punto de salida de sus aguas en la cordillera central, siendo un cauce cuyo lecho contiene bloques con conglomerados pedregosos y arcillas, salpicados por multiplicidad de guijarros y pedregones. El río ofrece en sus playas una extensa galería litológica que contiene un vasto universo de guijarros y cantos rodados, pulidos o redondeados por el constante rodar en el lecho del río, encontrándose también un universo policromo de rocas y cascajos amorfos y filosos; junto a estos pueden observarse grandes pedregones ovalados, cúbicos sostenidos y entremezclados con purpúreos trozos de ignimbritas y andesitas grisáceas, azuladas y veteadas, pórfidos andesíticos, pomex, fragmentos graníticos y también de algunas piedras semipreciosas arrastradas por el río desde faldas de volcanes y estratos de la cordillera, existiendo partículas y fragmentos de variados tipos de cuarzo, ágatas, granates y obsidianas.

La polimorfía y policromía de las rocas y piedras cristalinas es triturada y molida por la fuerza y el correr del torrente, acumulándose entre el recebo de las orillas finas y brillantes arenillas que suelen formar albeas y ondulantes porciones de playa en cada remanso. El lecho pedregoso labrado por el río Cauca es digno de admiración por la diversidad pétrea que lleva consigo y va dejando en playones y oquedades de sus orillas, estos componentes son arrastrados grandes distancias por las aguas desde estribaciones lejanas.

Al fluir en dirección oeste, alejándose la cordillera central y la región volcánica de los Coconucos, el río Cauca en su curso va depurando sus aguas en la medida en que recibe aguas de otros afluentes, diluyendo, sedimentando e infiltrando en el terreno el exceso de trazas de azufre en sus aguas.

Véase también

Referencias

  1. Universidad Industrial de Santander UIS. (2018). Francisco José de Caldas (1768-1816) y el bocio endémico en Colombia (Del discurso: “Del influjo del clima sobre los seres organizados”, 1808). Santander, Colombia: Revista Universidad Industrial de Santander. Salud. vol.50, n.2 pp.166-168. Recuperado de https://revistas.uis.edu.co/index.php/revistasaluduis/article/view/8269/8253
  2. POMCA. (2017) Plan de Ordenación y Manejo de la Cuenca Alto río Cauca: Informe ejecutivo de la fase diagnóstico. Recuperado de https://web2018.crc.gov.co/images/POMCARIOCAUCA/Info-Ejecutivo_Diagnostico.pdf
  3. Pérez, F. (1863). Jeografía Física I Política del Estado del Cauca. Bogotá, Colombia: Imprenta de la Nación. Recuperado de http://biblioteca.igac.gov.co/janium/Documentos/Cauca.pdf pp 89-90 & 181
  4. Patiño, A. (1991). Ecología y compromiso social -itinerario de una lucha-. Serie ecológica N° 1. Bogotá D.C., Colombia: Cerec-Fondo editorial
  5. Asociación de Cabildos Genaro Sánchez - Autoridad Tradicional de los Territorios Ancestrales del Pueblo Kokonuko. (2011-2013). Plan de Salvaguarda Étnico del Pueblo Indígena Kokonuko (PSEPIK). Popayán: Equipo Zonal PSEPIK

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Créditos

1. Abril de 2022. Investigación y texto Federico Paz para el Proyecto: Río: territorios posibles Banrepcultural